Produire un peu de gelée royale pour la famille (2003)
Par Gilles Fert
Abeilles Sélectionnées Fert

Après quelques années d'apiculture, on maîtrise suffisamment la production de miel et de pollen afin d'envisager de franchir l'étape suivante. Pourquoi ne pas produire un peu de gelée royale pour la famille ?

Le produit
La gelée royale est une substance fluide, de couleur crème ivoire à blanche lorsqu'elle est fraîche, et de saveur acide assez particulière. La gelée royale est une sécrétion des glandes pharyngiennes, situées dans la tête des jeunes ouvrières. C'est la nourriture de toutes les larves d'ouvrières jusqu'au troisième jour et de la reine durant toute son existence. Sa composition en données moyennes est la suivante :

  • eau : 67%
  • protéines brutes : 12,5%
  • glucides : 11%
  • acides gras : 5%
  • vitamines : A,C,D,E,K, thiamine (B1), riboflavine (B2), panthotène (B5), ptérines, niacine, inositol, biotine, pyridoxine (B6
  • cendres : 1%
  • indéterminés : 3,5%

Le PH de la gelée est de 3,8

La gelée royale est un aliment exceptionnel, qui fait l'objet de nombreuses recherches et de nombreuses interrogations.

Matériel nécessaire pour une ruche en production

  • une ruche fortement peuplée,
  • une grille à reine,
  • un cadre porte-barrettes,
  • deux barrettes garnies de cupules,
  • un "picking" (aiguille à greffer)
  • une cuillère de récolte, ou une pompe à gelée royale,
  • un filtre et des pots verre pour le conditionnement,
  • du nourrissement (pollen et sirop)
  • désinfectant et alcool à 70°

La ruche
Travaillez de préférence avec un seul corps de ruche. La colonie a besoin de se sentir à l'étroit afin d'avoir un comportement d'éleveuse. Vous devez maintenir la colonie dans un état de pré-essaimage. Le modèle de ruche importe peu, les types Dadant 10-12 cadres. ou Langstroth 10 cadres conviennent très bien, mais le plus important sera bien sûr la qualité des abeilles qui la peuplent.

La grille à reine
La reine ne doit pas passer dans le compartiment dit "orphelin" là où sont placées les cellules à gelée-royale. L'étanchéité est parfaitement assurée par une grille à reine, de préférence métallique. La corpulence de la reine lui en interdit le passage. Deux bandes de caoutchouc fixées aux extrémités de la grille, viennent s'appliquer sur les parois de la ruche (photo 1). Ce système, tout en interdisant le passage de la reine, permet également de moduler le volume du compartiment d'élevage en fonction du développement de la colonie. Dans le but de faciliter les manipulations, retirez un cadre. Cet espace permet d'intercaler cette grille a reine verticale.

gelee royale famille s2
Photo 1 : grille à reine

Les barrettes
Deux barrettes garnies de cupules sont fixées sur un cadre. Espacée de 7 cm, elles peuvent être pivotantes sur ce cadre ou démontable ce qui facilite le greffage (photo 2). Le nombre de cupules et de barrettes dépend de la force de la colonie. Il faut théoriquement 200 nourrices par cupule (les nourrices sont des ouvrières âgées de 5 à 15 jours). On peut donc raisonnablement fixer une cinquantaine de cupules par barrette, parfois plus si on travaille avec une abeille sélectionnée. Ces cupules en plastique sont disponibles chez les fournisseurs de matériel apicole. Mais il est tout à fait possible de fabriquer soi-même des cupules en cire. Un gabarit en bois d'un diamètre de 9 mm est trempé plusieurs fois dans de la cire chaude sur une profondeur de 10 mm. Elles sont ensuite collées sur la barrette avec de la cire. Inconvénient: contrairement au cupules en plastique, elles finissent par se détériorer après plusieurs récoltes.

cadres barrettes
Photo 2 : cadres porte-barrettes

Le cadre porte-barrettes
Ce cadre correspond au format standard des cadres utilisés dans votre rucher. Il suffit donc de prendre un cadre vide que l'on aménage pour recevoir 2 ou 3 barrettes. Certains producteurs de gelée utilisent un cadre équipé dans sa partie supérieur d'un compartiment nourrisseur. En début ou en fin de saison, alors que la température extérieure diminue, la proximité du nourrissement avec les cupules permet aux abeilles de prendre en charge plus rapidement les cellules.

Le "picking" ou aiguille à greffer
Plusieurs modèles de picking sont proposés par les fournisseurs de matériel apicole. Le modèle dit "chinois" tout en étant bon marché facilite le prélèvement et la déposition de la larve avec son système de poussoir. Un pinceau ordinaire de taille double zéro convient très bien. Le pinceau permet de prendre un peu de gelée royale en même temps que la larve. Comme les apiculteurs aiment bien bricoler, une simple plume d'oiseau aiguisée ou un éclat de bambou font également l'affaire. Vous pouvez aussi vous procurer contre quelques pots de miel un excavateur usagé auprès de votre dentiste. Une fois affilé, il fait fonction de picking.

 Matériel de récolte
Le choix du matériel de récolte se fait entre la pompe et la cuillère.

  •  Pour les petites quantité de gelée-royale produites, une simple spatule en plastique suffit. Les producteurs asiatiques utilisent parfois une petite spatule en bambou, soigneusement taillée pour épouser la forme de la cupule afin de récolter toute la quantité de gelée en une seule opération (photo 3). Quel que soit le type de cuillère choisie, il est important de désinfecter ce matériel à l'alcool 70° avant l'utilisation.
  • Lorsque la quantité de production est plus importante, vous pouvez utiliser une pompe spéciale gelée. Là aussi, on en trouve dans le commerce. Mais on a la possibilité d'en bricoler une à partir du compresseur d'un congélateur de réforme. Un bocal équipé d'un filtre est placé entre le tuyau d'aspiration et la pompe. La gelée est ainsi filtrée pendant de récolte. Tout ce matériel est soigneusement désinfecté avant et après chaque récolte.
  • Le filtre conseillé est un tamis en nylon aux mailles fines (400 trous/mm2), disponible chez les fournisseurs de matériel apicole.
  • Tout ce matériel doit être de qualité alimentaire.


Photo 3 : récolte manuelle à l'aide d'une spatule

Récipients de conditionnement
La gelée est un produit particulièrement fragile. Elle est sensible à la température ainsi qu'à la lumière. En règle générale, on ne la conserve pas plus d'une année. Pour ce qui est de la lumière, on peut utiliser des pots en verre teinté, mais comme on doit la conserver impérativement au réfrigérateur, ou dans des boîtes isothermes pendant le transport, elle reste dans l'obscurité. La température idéale est de 2 à 4 °C. Par conséquent, les pots en verre contenant la gelée sont placés en haut et prés de la grille du réfrigérateur. Ces récipients en verre sont stérilisés ou nettoyés à l'alcool 70° avant d'y mettre la gelée, car la moindre impureté peut engendrer une fermentation. Afin d'améliorer la conservation, certains producteurs ajoutent en surface de la vitamine D. Cette astuce ne peut s'appliquer que pour la gelée destinée à votre propre consommation, car à la vente, elle doit impérativement rester pure.

Le nourrissement
Prévoyez éventuellement un apport de sirop et de pâte de pollen pendant les périodes de disette.

  • Le sirop est là pour simuler une miellée et augmenter le taux d'humidité dans la ruche. Sa concentration est au maximum de 50% en miel ou en sucre. En période plus favorable, le rapport eau-miel ou eau-sucre peut être moins élevé, environ 30 % de miel ou sucre. Attention à l'origine du miel, car il peut être vecteur de maladies comme la loque. Afin d'éviter le pillage, distribuez-le en fin de journée.
  • La pâte de pollen dite également pâte protéinée permet aux nourrices productrices de gelée de ne pas manquer de nourriture indispensable pour la sécrétion de gelée. Préparez la pâte à partir de pollen de printemps riche en éléments qui favorisent l'élevage. Le pollen de colza donne d'excellents résultats. En attendant la période de production de gelée, vous pouvez conserver ce pollen frais au congélateur. Le pollen sec est déconseillé, le séchage éliminant une partie des propriétés.  

Préparation :
 

  • Les pelotes de pollen sont dissoutes dans un peu d'eau. Ensuite, le liant est fait à partir de miel que l'on verse tout en remuant le mélange jusqu'à l'obtention d'une pâte suffisamment compacte. La consistance se rapprochant de celle de la pâte à pain.
  • Placez 200 g de ce mélange sous forme de galette, le plus prés possible du couvain, c'est à dire sur les cadres (photo 4). Les abeilles consomment cette pâte plus ou moins vite suivant les races, les besoins et les apports extérieurs de pollen.


Photo 4 : pâte de pollen sur les cadres

Les abeilles
Bien qu'il soit tout à fait possible de produire de la gelée avec l'abeille locale dite abeille noire (Apis mellifera mellifera), la plupart des producteurs professionnels utilisent une race ou un croisement sélectionné et adapté à cette récolte très particulière. Ce sont généralement des colonies consacrées à la production de gelée. Elles sont très performantes, mais ont l'inconvénient d'hiverner difficilement, et d'être plus sensibles aux maladies. L'abeille la plus performante est une italienne (apis mellifera ligustica) sélectionnée depuis une trentaine d'année par nos collègues Taiwanais, à partir de souches venant de Nouvelle-Zélande et d'Australie.

Si vous travaillez avec la "noire", les acceptations seront un peu moins nombreuses, la quantité de gelée par cupule moins importante, mais surtout, les manipulations seront plus difficiles en raison de l'agressivité reconnue de cette abeille. Par contre votre récolte de miel et de pollen ne sera pas compromise par cette nouvelle production, bien au contraire, les nourrissements stimulants répétés maintiennent une population importante. Il faut cependant surveiller un éventuel essaimage, en détruisant les cellules naturelles du compartiment où se trouve la reine. Pendant la miellée, vous pouvez placer une hausse sur la ruche à gelée. Prenez soin d'intercaler une grille à reine afin que la reine ne passe pas dans le compartiment A. De plus, le nourrissement est momentanément arrêté en présence de la hausse.

Le principe
Toute colonie privée de sa reine pour une raison ou une autre, démarre un élevage royal. A partir de ce comportement, on a effectivement la possibilité d'orpheliner une ruche et, 3 ou 4 jours après, de récolter la gelée des quelques cellules royales naturelles. On réintroduit ensuite la reine en prenant toutes les précautions d'usage. 

La méthode décrite maintenant permet une production en continue et plus rationnelle, sans avoir à rechercher systématiquement la reine. Vous allez provoquer un élevage de reines, et l'interrompre trois jours après pour récolter la gelée au moment ou elle est la plus abondante et de bonne qualité.

La méthode
L'objectif est de faire déposer par les nourrices la gelée royale dans des amorces de cellules royales. Dans la mesure où ces abeilles se sentent bien orphelines, et qu'elles ont à leur disposition du pollen, les jeunes ouvrières âgées de 5 à 15 jours environ sécrètent de la gelée royale, et alimentent les larves de reines qui se trouvent dans les cupules.

Préparation de la ruche
Divisez le corps de ruche en deux parties, en intercalant la grille à reine à la place d'un cadre (schéma 1). Le compartiment orphelin A pouvant avoir un volume de 3 ou 4 cadres. Les cadres de couvain du compartiment B restent groupés vers la grille a reine Gr. Côté orphelin A, placez près de la grille à reine, un cadre de couvain ouvert. Ces jeunes larves attirent les nourrices dans ce compartiment où vous placerez les cupules. En seconde position, laissez un espace destiné à recevoir le cadre de cupules. Placez en troisième position un cadre de pollen. Suivant l'abondance de la miellée, introduisez ou non un cadre de cire gaufrée ou bâtis en dernière position, mais vous pouvez aussi laisser cet espace libre en période d'absence de miellée, cela facilite vos manipulations (schéma 2). 

24 h. après le peuplement du compartiment A, votre colonie est prête à recevoir le cadre de cupules greffées, les abeilles se sentent bien orphelines.

Rappel !
Cette colonie doit impérativement être surpeuplée. En début de saison, si la population fait défaut, vous pouvez la renforcer en introduisant tous les 4 jours, un cadre de couvain naissant prélevé dans des ruches suffisamment fortes.


Schéma n°1


Schéma n°2

Familiarisation
Avant la première utilisation du matériel tel que les cupules (plastique ou cire), les abeilles doivent nettoyer et éliminer les odeurs artificielles et étrangères à la ruche. Pour cela, confiez ce cadre porte barrettes garnis de ses cupules à une population quelconque durant une journée. Vous pouvez accélérer cette familiarisation en arrosant de sirop le cadre et ne le laisser dans la ruche que 2 à 3 h. Il n'est pas nécessaire de répéter cette opération entre chaque récolte, par contre, pour la première mise en route en début de saison, pratiquez la familiarisation même avec du matériel ayant déjà servi.

Greffage ou transfert des larves
C'est l'opération qui consiste à déposer une petite larve d'ouvrière dans chaque cupule. Si pour greffer quelques barrettes, la recherche d'un cadre de jeune couvain est rapide et envisageable, pour garnir plus d'une dizaine de barrettes, vous devez préparer des cadres à cet effet. Les producteurs professionnels consacrent beaucoup de temps a la préparation de tels cadres, mais sont récompensés de leur travail en greffant beaucoup plus vite à partir de ces cadres bien garnis de jeunes larves.

Cadre de jeunes larves :

  • Choisissez un cadre bâtis vide, de préférence de cire teintée (qui a eu plusieurs cycles de couvain). Vous distinguerez mieux les larves blanches au fond des cellules de cire foncée.
  • Si ce cadre a séjourné à l'atelier, confiez-le quelques heures à une colonie afin que les abeilles le "familiarisent". 
  • Emprisonnez une jeune reine sur ce cadre en l'isolant entre deux grilles à reine
  • Placez le cadre au centre du nid à couvain. 
  • 4 à 5 jours après, le cadre bien garnis de jeunes larves vous permet un greffage rapide avec les larves d'âge précis.
  • Nourrissez légèrement la veille du greffage, vous distinguerez plus facilement les larves surnageant alors à la surface d'une gelée plus diluée et brillante.
  • En période de forte miellée, les abeilles emmagasinent trop de nectar sur ce cadre mis à leur disposition, et la reine n'y pond pas. Afin d'éviter ce blocage de ponte, adoptez l'autre méthode qui consiste à emprisonnez la reine avec une vingtaine d'ouvrières sous une portion de grillage N°7 d'une dimension de 20x20cm environ. Vous disposerez de 500 à 700 larves 4 à 5 jours après. (photo 5)


Photo 5 : production des jeunes larves

Une fois en possession de ce cadre de jeunes larves, placez le sur un support incliné afin d'avoir les deux mains libres. Une lampe froide et orientable éclaire le cadre. La barrette dans une main et le picking dans l'autre, le transfert des larves peut commencer (photo 6).


Photo 6 : larve de 48 h. sur le pinceau

Placez une petite goutte d'un mélange eau-gelée royale (2/3 d'eau minérale pour 1/3 de gelée fraîche) dans chaque cupule. Ceci évite le dessèchement de la larve et facilite son détachement du picking. Contrôlez l'excès de mélange en retournant et secouant légèrement les barrettes avant de déposer la première larve.

Le greffage s'effectue de préférence à l'abri du soleil, dans une atmosphère humide (60% minimum) afin d'éviter le dessèchement des larves. Désinfectez votre outil de greffage avant et après chaque journée de travail.

Avec un peu de pratique, vous atteindrez très vite le rythme de 400 à 500 larves/h. Sachez qu'en Asie, les apiculteurs spécialisés greffent à la cadence de 1500 larves/h.

Important

  • Si vous greffez dans le rucher, le port du voile vous empêchera de bien voir les larves, et les abeilles pillardes viendrons très vite vous importuner
  • Installez-vous dans votre véhicule.Vous pouvez utiliser une lampe frontale branchée sur la batterie
  • Le cadre repose sur une planchette fixée sur le volant.

 

Introduction du cadre de cupule
U
ne fois les cupules garnies de larves, introduisez rapidement votre cadre porte barrette dans le compartiment orphelin A. Si vous ne greffez pas à proximité de la ruche productrice de gelée, transportez les barrettes de cupules (les larves vers le haut), dans une boite recouverte d'un tissus humide afin d'éviter le dessèchement. Si vous avez placé une goutte de mélange eau-gelée dans chaque cupule avant le greffage, vous disposez d'environ une demi-heure avant de confier le tout aux abeilles. Mais plus tôt elles seront introduites, meilleur sera le résultat. Enfin, n'oubliez pas le nourrissement liquide (1/4 de litre en fonction des apports extérieurs de nectar). Pendant les trois jours qui suivent, les nourrices vont sécréter et déposer la gelée dans les cupules acceptées à raison de 0,3g à 0,4g environ par cupule. Le taux d'acceptation ainsi que la quantité de gelée par cupule peuvent diminuer en période de forte miellée.

Si les conditions climatiques sont défavorables, répétez le nourrissement chaque jour. Si les réserves de pollen font défaut, récupérez des cadres bien garnis dans d'autre ruches ou compensez en nourrissant avec une pâte protéinée (voir chapitre nourrissement).

Trois jours plus tard, l'heure de la récolte est arrivée. Le taux d'acceptation varie de 40% à 95 % en fonction de la période de production et de l'expérience de l'apiculteur. Une fois votre cadre prélevé, vous pouvez introduire directement une autre série de cupules préalablement greffées, ou bien récolter vos cupules et greffer les mêmes dans la foulée, sans les nettoyer. Les traces de gelée restantes assurent l'amorce de ce nouveau greffage. Déposez dans les cupules non acceptées une petite goutte de gelée fraîche, après avoir éliminé le bourrelet de cire situé à l'entrée de la cupule. 

Conseil !
L'éleveur de reines attache beaucoup d'importance à la qualité des reines produites. Pour ce faire, il choisi des larves les plus jeunes possibles. Pour produire la gelée, vous allez sacrifier les larves trois jours après le greffage Par conséquent, utilisez des larves un peu plus grosses, âgées de 48h environ. (photo 7). La quantité et la qualité de la gelée n'en seront pas affectées, et votre greffage sera plus beaucoup plus rapide.


Photo 7 : greffage à l'aide d'une lampe frontale.

La récolte
Adaptez votre matériel de récolte en fonction de la quantité de barrette à récolter. Au delà d'une dizaine de ruches en production, vous pouvez utiliser une pompe, type, machine à traire (photo 8). Un filtre est placé entre le tuyau aspirant et le bocal récepteur. Les bons bricoleurs adaptent un compresseur de congélateur réformé. Les petites quantités peuvent être récoltées à l'aide d'une spatule en verre ou en inox.


Photo 8 : pompe à gelée royale

Déroulement : 

  • coupez à l'aide d'un cutter l'amorce de cire que les abeilles ont construites autour des cupules acceptées, cette opération est appelé le "décalottage",
  • enlevez les larves à l'aide d'une sonde à pointe fine ou d'une pince à épiler, afin d'éviter de retirer trop de gelée. (En Asie, ces larves sont utilisées dans la restauration),
  • évitez de percer la larve, le jus mélangé à la gelée peut par la suite entraîner la fermentation,
  • récolter à l'aide de la spatule ou de l'embout du tuyau aspirateur relié à la pompe,
  • filtrez à l'issue de chaque récolte,
  • entreposez votre gelée rapidement au frais, et à l'abris de la lumière,
  • respectez une hygiène parfaite au cours de ces opérations qui s'effectuent dans un local propre.

 Astuce
Vous pouvez laver les larves à l'eau minérale afin de récupérer le peu de gelée-royale. Cette solution vous servira pour amorcer vos cupules avant le greffage.
 

Filtrage
Après avoir récolté à la spatule, vous devez filtrer manuellement à partir d'un bocal garni d'un plastique alimentaire et d'un tamis en nylon (photo 9). Pincez l'extrémité du sac plastique dans lequel se trouve le tamis avec la gelée à filtrer. Tirez doucement sur le tamis tout en maintenant l'entrée de la poche plastique bien serrée. Le tamis aux mailles fines retient toutes les particules de cire. En vue de la commercialisation, répartissez votre gelée dans des récipients en verre, stérilisés ou nettoyés à l'alcool. Afin de conserver toutes les propriétés de votre gelée, elle ne doit pas faire l'objet d'un traitement par congélation ou lyophilisation.


Photo 9 : filtrage manuel de la gelée

Réintroduction d'une nouvelle série
Si vous souhaitez produire plusieurs fois à partir de la même ruche, l'opération du renouvellement du cadre de couvain est indispensable.

Tous les 6 jours soit toutes les deux récoltes, choisissez un cadre de couvain ouvert (couvain de plus de 5 jours environ) dans le compartiment B, là où se trouve la reine. Après avoir isolé la reine, permutez ce cadre avec celui du compartiment A, devenu operculé et trop âgé pour jouer son rôle attractif de nourrices. Si vous ne trouvez pas la reine, secouez ce cadre au dessus du compartiment B afin de ne pas l'introduire en A. Certains producteurs effectuent cette rotation de couvain tous les trois jours.

Calendrier récapitulatif

J - 14

Sélection de la colonie productrice. Stimulation et renforcement en couvain (minimum 5 cadres)

J - 1

Peuplement du compartiment orphelin A

Jour J

Transfert des larves (greffage)

J + 1

Nourrissement si besoin

J + 2

Nourrissement si besoin

J + 3

Récolte de la gelée. Introduction d'une nouvelle série de cupules greffées. Possibilité de changer le cadre de couvain.

J + 6

Récolte, changement du cadre de couvain et introduction du nouveau greffage.

 

Identifier la gelée royale

C'est chose faite grâce au logo créé par le Groupement des Producteurs de Gelée Royale (G.P.G.R.). Cinq années de travail avec l'A.F.S.S.A. et les Services de la Répression des Fraudes ont ainsi permis de différencier de façon certaine notre production nationale de toutes les gelées royales importées. Aujourd'hui, une charte de qualité, visualisée par le logo, permet de démarquer la gelée royale produite par les membres du G.P.G.R.

Derniers conseils 

  • respectez une hygiène parfaite,
  • tenez un calendrier rigoureux,
  • consacrez le temps nécessaire à la préparation des cadres de larves destinées au greffage,
  • maintenez la colonie en état de pré-essaimage afin de favoriser la production, 
  • nourrissez en période de disette (si possible avec du miel de votre production afin d'éviter les problèmes sanitaires),
  • choisissez la ou les ruches du rucher les plus adaptées à cette production,
  • limitez le temps d'ouverture de la ruche, afin de perturber le moins possible les abeilles, 
  • produisez si possible pendant la période d'essaimage naturelle. Les conditions idéales sont une légère miellée accompagnée d'apports de pollen abondants,
  • préservez la chaîne du froid de la gelée royale jusqu'à la consommation. 

Le saviez-vous ?
Les vertus reconnues de la gelée :

  • régénère les cellules et les tissus,
  • normalise la tension artérielle,
  • production de globules rouges et synthèse de l'hémoglobine,
  • revitalisant général.

Conseils d'utilisation
La gelée royale est généralement consommée pure. La doses journalières préconisées pour les adultes est d' 1 g. placée sous la langue le matin à jeun. Des cures d'une durée de 20 jours peuvent être faites au printemps et à l'automne. Vous pouvez également la consommer en mélange avec du miel, à raison de 3%.

Production 

  • Chine, 1800 tonnes/an
  • Taiwan, 350 tonnes/an
  • France, quelques centaines de Kg.

Importations

  • Japon , 400 tonnes,
  • Italie, 800 tonnes, 
  • France, non chiffrées, probablement plusieurs dizaine de tonnes. (marché difficile à cerner, puisque la gelée d'importation n'est pas différenciée du miel à l'enregistrement en douane).

Pour en savoir plus 

  • "Les bienfaits de la gelée royale" Antonio COSTA, in Biocontact Mars 2000. 
  • "La production de gelée royale" Gilles FERT, in Bulletin Technique Apicole 1999
  • " La Gelée royale" Dr. Donadieu Librairie Maloine, 75006 Paris. 1993
  • " Créer son rucher" Henri CLEMENT éditions rustica 1999
  • Groupement des producteurs de Gelée royale : Actipole Agriculture - 5 Rue Herman Frenkel - 69364 Lyon Cedex 07 - France Tél. : +33 0(4).72.72.49.29
  • www.apitherapy.org