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Derrière une porte grise sans prétention dans un couloir au premier étage de l'école Otto Hahn à Hambourg, une ferme apicole étudiante est cachée. C'est une salle de classe reconvertie, dotée d'une ruche transparente qui permet aux élèves d'observer le comportement des insectes. L'équipement apicole assorti est rangé dans chaque espace disponible.

Une douzaine d’étudiants viennent ici régulièrement pour travailler sur des projets de recherche qu’ils réalisent dans le cadre du concours scientifique allemands, le concours pour jeunes chercheurs. Mais, ils ne travaillent pas sur les abeilles.

Au lieu de cela, ils examinent des scorpions de livres: de petits arachnides brun foncé atteignant cinq millimètres de long. Ils sont nommés pour leurs grandes pinces, qui font saillie de leur corps et les font ressembler à des scorpions.

Les étudiants veulent savoir comment encourager les scorpions de livres à s’installer définitivement dans des ruches. L'espoir est qu'ils puissent aider à combattre l'un des pires ennemis des abeilles: le varroa.

"Nous avons un problème avec le varroa", explique Torben Schiffer, professeur de biologie et scientifique amateur, qui supervise les élèves. "Toutes les ruches sont infectées et plus d'abeilles meurent que les apiculteurs ne peuvent en élever."

Mort d'abeilles dans le monde

De nombreux scientifiques pensent que le varroa est l’une des principales causes des récents décès massifs d’abeilles dans le monde, phénomène connu sous le nom de syndrome d’effondrement des colonies. Le varroa est un petit parasite, également connu sous le nom d'acarien vampire. Il aspire le sang des abeilles et de leurs larves. Ce faisant, il transporte les bactéries, les champignons et les agents pathogènes vers les abeilles.

Les experts estiment que l’Europe centrale compte désormais 25% d’abeilles en moins par rapport à il y a 30 ans, tandis qu’aux États-Unis, la population a diminué d’environ un tiers.

Les abeilles jouent un rôle important dans le maintien de la biodiversité, notamment dans leur rôle de pollinisation des cultures à fleurs. Leur perte pourrait entraîner une pénurie de fruits et de légumes et menacer les cultures importantes pour l'alimentation du bétail, comme la luzerne par exemple.

Jusqu'à présent, les apiculteurs utilisaient des produits chimiques tels que l'acide formique pour lutter contre le varroa. Mais Torben Schiffer pense que les produits chimiques nuisent aux abeilles elles-mêmes.

Des aides oubliés

Regarder les scorpions de livres au travail à travers un microscope, c'est comme assister à une terrible bataille. Les animaux s'approchent rapidement des acariens varroa, les attrapent avec leur grande pince et les paralysent avec du poison. Ils drainent ensuite leurs proies avec leurs mandibules tout en rampant déjà vers leur prochaine victime au même moment.

En 1951, le zoologiste autrichien Max Beier a documenté les relations symbiotiques entre abeilles et scorpions des livres dont les deux organismes pourraient tirer profit. Les abeilles sont débarrassées des parasites tandis que les scorpions des livres ont de quoi se nourrir. De nos jours cependant, peu d’apiculteurs connaissent les petits animaux bruns.

Torben Schiffer pense que les arachnides ont été chassés par des produits chimiques conçus à l'origine pour lutter contre le varroa. Un autre problème, estime-t-il, est que beaucoup d'apiculteurs utilisent des ruches en plastique, qui ne fournissent pas un habitat convenable. "Vous devez avoir des ruches en bois pour avoir une micro-faune", a déclaré Schiffer à DW. "Les bébés des scorpions du livre doivent avoir de très petites proies et on les trouve dans des matériaux naturels comme le bois ou le foin."

Cependant, certains experts considèrent les conclusions de Schiffer avec scepticisme. Ils se demandent si les scorpions de livres sont vraiment une solution viable au problème du varroa. "C’est très impressionnant de voir comment le livre scorpion attaque les acariens varroa dans des conditions de laboratoire", a déclaré Peter Rosenkranz, un expert de l’acarien varroa de l’Université de Hohenheim. "Mais pour avoir un impact réel, il ne suffira pas de tuer quelques acariens." Entre le printemps et l'automne, les populations d'acariens varroa peuvent être multipliées par cinquante ou plus, explique Rosenkranz.

"Les acariens doivent être soumis à une pression permanente", a-t-il déclaré à DW. "Sur la base des données existantes, je doute que des scorpions de livres soient capables de le faire."

Selon Peter Rosenkranz, des recherches scientifiques indépendantes sur le livre scorpion sont nécessaires pour déterminer son efficacité contre les infestations de varroa.

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Le projet "Beenature"

Pourtant, Torben Schiffer est déterminé à poursuivre ses propres recherches. Il a mis en place un groupe appelé projet "Beenature", qui étudie les habitudes de reproduction, l’application et la compatibilité ruche de l’animal. Schiffer souhaite également entamer une conversation mondiale entre les apiculteurs afin de rétablir progressivement la connaissance du livre scorpion.

En même temps, il exhorte les apiculteurs à appliquer des méthodes plus durables à leur activité afin de renforcer les abeilles elles-mêmes: "Ces jours-ci, les abeilles sont gardées dans des ruches en plastique", a-t-il déclaré. "Ils sont traités avec de l'acide, de la chimie et des neurotoxines. Et ils ne reçoivent du sucre que pour survivre à l'hiver car les apiculteurs extraient tout le miel."

Schiffer, qui est également apiculteur pendant son temps libre, compare ses méthodes à un retour dans le temps.

 

"We must leave the bees their honey and build them hives made out of wood," he said. "We must look at what the bees need, and not what the humans want."